Geen 10 maar 11 Premier League spelers dit jaar

Gepubliceerd op 10/03/2021

De eerste paar maanden van het nieuwe jaar zijn spectaculair begonnen. We zagen Jonny Clayton de Masters winnen en daarmee een ticket voor de Premier League pakken én we zagen James Wade voor de derde keer in zijn carrière het UK Open winnen. Wat is Wade toch een geweldenaar. De Engelsman staat al zo’n vijftien jaar aan de absolute top van het darts. En hij is ‘pas’ 37 jaar! ‘The Machine’ is een bijzondere verschijning binnen het circuit: de ene keer zeer rustig en geconcentreerd, de andere keer blij en uitbundig. Het is een speler die ik al die jaren met veel interesse volg. Hij heeft een mooie stijl en zijn dodelijk finishwerk is een genot om naar te kijken. Tijdens het UK Open dreef hij menig tegenstander tot wanhoop met fantastische finishes. Daarmee zagen we ‘de oude Wade’, die in 2007 zijn eerste grote titels pakte dankzij het binnenhalen van overwinningen op de dubbels.

2021-UK-Open-Darts-James-Wade-002
Barneveld-Raymond-332
2021-The-Masters-Darts-Jonny-Clayton-006

Jonny Clayton wist het eerste grote toernooi van dit jaar te winnen, doordat hij Mervyn King versloeg in de finale van The Masters. Hij verdiende daarmee ook nog eens het laatste ticket voor de Premier League. In mijn ogen een terechte uitverkiezing, want een paar weken later liet hij tijdens de Super Series zien dat hij een speler in absolute topvorm is. En dat is nou juist wat je tijdens de Premier League graag ziet: topspelers die op de toppen van hun kunnen spelen.

Over de selectieprocedure voor de Premier League zijn de meningen nogal verdeeld. Michael Smith roeptoeterde tijdens het UK Open dat de PDC hém een ticket had moeten geven, aangezien hij beter is dan vijf spelers die wél mee mogen doen. Ik denk dat Smith vooral bij zichzelf moet gaan kijken waaróm hij niet is uitgenodigd, want zo geweldig staat hij nou ook weer niet te spelen. Jarenlang wordt er vanalles van ‘Bullyboy’ verwacht, maar er staat nog steeds geen major titel op zijn naam. En zijn laatste winstpartij op een WK was ook alweer een aantal jaren geleden…

Wie wél kritiek mag hebben op de Premier League selectie is James Wade. Door zijn UK Open winst staat hij op plek 4 op de wereldranglijst. In 2020 verloor hij een aantal major finales waardoor hij het ticket nèt misliep. Ik zou zeggen: PDC, neem Wade als elfde speler op in de Premier League selectie. Natuurlijk moet de competitie niet te druk worden, maar de Engelsman verdiend een plek op basis van zijn prestaties tijdens het afgelopen jaar. De eerste negen speelrondes worden toch al zonder publiek gespeeld op één locatie: laten we lekker elke avond een wedstrijd extra spelen. Na negen weken vallen dan de zwakste drie spelers af en gaan we met de acht sterkste spelers door. Qua uitstraling is Wade wellicht niet de grootste publiekstrekker, maar publiek is er tóch niet tijdens de eerste seizoenshelft. En iemand met de kwaliteiten van Wade (in mijn ogen één van de beste spelers in deze eeuw) mag gewoon niet ontbreken tijdens de grootste dartscompetitie ter wereld.

Tot slot nog even een compliment voor twee landgenoten, want het is natuurlijk ontzettend knap dat Raymond van Barneveld via Q-school een tourkaart wist te veroveren én dat hij direct een Players Championship wist te winnen. Qua resultaat was het UK Open een teleurstelling, maar deze kickstart zorgt ervoor dat we weer ouderwets rekening moeten gaan houden met ‘Barney’. Ook Michael van Gerwen verdiend een compliment. Ondanks alle kritiek wist hij een sterk UK Open te spelen. Uiteindelijk stuitte hij op een ontketende Luke Humphries, maar het is een kwestie van tijd voordat ‘Mighty Mike’ weer ouderwets gaat heersen op de grote televisietoernooien.